I Facebooks högkvarter i Kalifornien finns en byggnad där inte ens Mark Zuckerberg får vistas obevakad på grund av säkerhetsrisken. SvD Näringsliv har besökt “Area 404” – hårdvarulabbet där företagets ingenjörer arbetar med att ta fram framtidens prylar inom alltifrån VR och satelliter till servrar, soldrivna drönare och lasers.

I byggnad 17 på Hacker Way 1 i Menlo Park utanför San Francisco ligger “Area 404” – Facebooks sprillans nya hårdvarulabb. Labbet tar upp hela den nedre våningen av byggnaden i högkvarteret och har en yta på 2 700 kvadratmeter.Avdelningens namn är hämtat från felkoden “404 sidan kan inte visas” som nog de flesta stött på när de surfat på nätet. Inspirationen sägs komma ifrån att Facebooks ingenjörer ständigt hade ett behov av utveckla nya produkter, men sällan kunde hitta verktygen som behövdes på högkvartersområdet.

Tanken med labbet är att Facebooks ingenjörer snabbare och smidigare ska kunna ta fram prototyper på hårdvara företaget vill utveckla. Genom att samla all nödvändig utrustning under ett och samma tak och slippa anlita externa bolag påstås produktionstiden i vissa fall kunna kortas från veckor till dagar.Utrymmet ska också göra det lättare för de olika hårdvaruteamen att samarbeta med varandra. Från att tidigare ha suttit åtskilda delar nu samtliga team på en och samma arbetsyta. Dessa är bland annat företaget infrastrukturteam, VR-gruppen Oculus, Building 8 – som har till uppgift att ta fram spännande ny hårdvara likt företagets 360-kamera – samt Connectivity Lab, som arbetar för att göra internet tillgängligare i världen.

Teknikprylar är kanske inte det första man förknippar med den sociala mediejätten. Men enligt Mikal Greaves, företagets maskin- och energichef, så spelar hårdvara en stor roll när det kommer till Facebooks övergripande mål om sammankoppla världens människor.

Många av sakerna i vår tioårsplan kräver hårdvara som inte existerar i dag eller där vi känner att det finns utrymme för förbättring och innovation, säger han.

Facebook vill inte svara på hur mycket det förstklassiga labbet har kostat att bygga, men helt klart handlar det om stora summor.Vad är det då internetgiganten hoppas åstadkomma? Bland annat är det att ta fram nästa generations servrar och datacenter för att kunna lagra alla vår information och våra bilder, produkter inom virtuell och förstärkt verklighet, internetstrålande lasers, soldrivna drönare och andra typer av tekniker som ska kunna leverera internet till svåråtkomliga platser.

När en ny prototyp ska tas fram börjar ingenjörerna med att ta fram ritningar och 3D-modeller på delarna. Dessa diskuteras sedan med modellbyggarna, som när allt ser bra ut använder datafilerna för att programmera de olika maskinerna.

Det är inte vem som helst på Facebook som har tillstånd att använda de avancerade maskinerna. På Area 404 sägs det finnas avdelningar där inte ens grundaren Mark Zuckerberg får komma och gå som han vill utan övervakning eftersom det anses för riskfyllt. Skyddsglasögon är ett måste i stora delar av labbet.

Enligt modellbyggaren Spencer Burns är det ovanligt att techbolag med den här typen av labb berättar om det. Än mindre att de släpper in allmänheten och visar upp verksamheten.

– Jag har jobbat på liknande ställen under flera år och aldrig kunnat prata om det. Därför är det väldigt coolt för mig att kunna göra det här, säger han.

För att klara tyngden av all utrustning behövde golvet under labbet förstärkas ordentligt. Grova pelare borrades ned i marken och täcktes med ett tjockt lager cement.

– Om det blir jordbävning är det här nog en ganska säker plats att vara på, konstaterar Spencer Burns.

Där finns en katnviksmaskin ifrån Svenska Cidan för att vika material till önskad form. På våningen ovanför labbet ligger helt vanliga kontorlokaler. Där genomgår nyblivna Facebook-anställda just nu sin introduktionsträning, berättar Spencer Burns. Själv har han jobbat på labbet sedan början av året.

Den femaxlade fräsmaskinen från Hermle är labbets kronjuvel. Den används bland annat för att skapa den globformade skulptur som ska symbolisera Facebooks vision om att koppla samman världens människor.

Spencer Burns berättar att företaget ville skapa något som kunde uppskattas både av ett tränat och ett otränat öga. Den som kan något om modellbygge vet hur svår skulpturen är att ta fram, men även den som inte gör det ska kunna imponeras av dess detaljrikedom.Allt överblivit material från produktionen på Area 404 återvinns, försäkrar Facebook.
Sista stoppet efter tillverkning är ofta i den här avdelningen. Här kontrollerar en maskin att allting blev som det var tänkt på ritningarna. Prototypen fixeras på en extremt platt yta och en förstärkt luftkonditionering ser till att temperaturen är stabil, eftersom även temperaturen i rummet kan påverka mätningens exakthet.
Facebook har tillverkat sina egna dataservrar, nätverkskopplingar och andra typer av infrastrukturhårdvara i byggnaden sedan 2009, men i mycket mindre skala. Huvuddelen av labbet är helt nybyggt.Företagets allra första hårdvarulabb lär i princip inte ha varit större än en städskrubb. Facebook har fortfarande flera andra labb runtomkring i världen, bland annat i England och Los Angeles. Area 404 är dock tveklöst det största.

”Vad kan gå fel?” är labbets motto.